Debido a las fuertes presiones de los gobiernos británico y norteamericano (que habían decretado un severo embargo de petróleo a España), el general Franco ordenó finalmente la retirada de la División Azul del frente ruso en noviembre de 1943. Pero para evitar problemas diplomáticos con Alemania ordeno también que ésta fuese sustituida por una unidad remanente mucho más pequeña, de entre 1000 y 1500 hombres. Fue lo que se conoce como Legión Azul. Esta unidad, que acabó teniendo unos 2000 hombres estaba formada por soldados de la División que escogieron seguir luchando y quedó al mando del coronel Antonio García Navarro (nacido en Pamplona en 1890).

 La Legión Azul tenía soldados de infantería, zapadores, artilleros y personal de transmisiones. Hubo también un cierto número de soldados provenientes del antiguo 2 Batallón del Regimiento 263 de la División Azul, (regimiento que originalmente había estado formado en buena medida por voluntarios catalanes.) La Legión Azul se concentró en la población de Jamburg (Kingissep para los rusos). El 13 de diciembre la Legión Azul recibió órdenes de incorporarse a la 121 División alemana del general Helmut Priess, que tenía como misión proteger Lyuban, un nudo ferroviario clave cuya posesión permitiría a los rusos romper definitivamente el asedio alemán deLeningrado (San Petersburgo).

En esta época, a principios ya de 1944, el frente alemán en toda Rusia retrocedía constantemente ante el empuje de las fuerzas soviéticas, muy superiores en número de hombres, tanques y cañones, (aunque sin dejar de combatir muy duramente y causando grandes bajas a los rusos). El 14 de enero de 1944 se inició la ofensiva rusa definitiva para liberar Leningrado. 1.250.000 soldados rusos con 22000 cañones, 1500 tanques y 1600 aviones se lanzaron contra el Grupo de Ejércitos Norte alemán de 740.000 soldados, 9000 cañones, 285 tanques y 370 aviones.

4 divisiones alemanas fueron arrolladas por esta apisonadora soviética entre las poblaciones de Oranienbaum y Pushkin. El 20 de enero todo el Grupo de Ejércitos Norte alemán estaba al borde de la aniquilación y se vio obligado a emprender una inmediata retirada hacia los países Bálticos. Entre ellos las fuerzas de la Legión Azul española cuyos hombres recibieron la orden de defender desesperadamente Luyban. El 23 de enero fuerzas españolas rechazaron un intento ruso de tomar la estación de Lyuban causando 70  muertos a los rusos; (el general Lindemann, comandante del 18 Ejército alemán, al que pertenecía la unidad española, felicitó a los soldados españoles por haber frenado temporalmente a los rusos en un sector clave  haciendo posible al menos la retirada de numerosas unidades alemanas)

Pero el 26 de enero los españoles se vieron obligados a continuar la retirada hacia el oeste junto a todo el ejército alemán. El 1 de febrero los españoles llegaron a la población de Luga, tras haber recorrido 140 kms en pocos días en dificilísimas condiciones en su mayor parte a pie, solo brevemente en camiones y luchando además contra bandas de “partisanos” o guerrilleros comunistas rusos. El asedio alemán de Leningrado estaba roto y solo a duras penas el Ejercito alemán, expulsado del Norte de Rusia, había logrado evitar la aniquilación. El 29 de enero Hitler nombró al duro mariscal Walther Model comandante del Grupo de Ejércitos Norte. Model consiguó reconstruir una línea de defensa sólida en los países Bálticos que lograría aún sostener varios meses.

La Legión Azul española fue finalmente repatriada, ante las presiones aliadas en marzo de 1944 junto a las Escuadrillas Azules de pilotos españoles que hasta ese momento aún luchaban en Rusia dentro de la Fuerza Aérea alemana (Luftwaffe). El coronel García Navarro fue condecorado por los alemanes con la Cruz de Hierro. Algunos oficiales y soldados españoles de la Legión Azul fueron también reconocidos y felicitados por el Mando alemán. Fue el caso por ejemplo del soldado Juan Manuel Espejo Lara, natural de Barcelona y veterano de la División desde 1941. Espejo Lara fue uno de los soldados más condecorados de la División Azul (en realidad era natural de Andújar, Jaén pero había venido de muy pequeño a Barcelona con su familia)

 

Fuente: “La División Española de Hitler. La División Azul en Rusia”.Gerald R Kleinfeld y Lewis A Tambs. Editorial San Martín. 1983.

Legión Española de Voluntarios en Rusia. Los últimos de la División Azul”. Jorge Manuel Pérez Rubio, Antonio Prieto Barrio. Editorial Actas. 2014.